Reisverslag “US Ooskust 2002”
Washington DC – New York – Niagara Falls
21 mei tot en met 27 mei 2002

Schema:
De verzekeringsmaatschappij Generali organiseerde een 6-daagse seminarie naar de Amerikaanse Oostkust waarbij de steden Washington DC en New York werden bezocht, evenals een trip naar de Niagara Falls. Het reibureau Eagle Travel verzorgde deze rondreis, inclusief hotels, liftbussen en allerlei uitstappen met begeleiding van gidsen. Enkel drank en eten waren facultatief. Een unieke gelegenheid voor een eerste bezoek aan de Verenigde Staten van Amerika. We vlogen met British Airways, een erg klantvriendelijke maatschappij. Na aanschaf van onze reispas en enkele Capitool-reisgidsen, waren we klaar voor het vertrek.


Dag 1 - dinsdag 21/05/2002: Brussel - Washington DC
In de luchthaven van Zaventem komen we samen met de andere deelnemers en vertrekken er om 11u naar London Heathrow. Daar stappen we over in een 747 om 8 uur later te landen in Washington DC. Het tijdsverschil bedraagt hier aan de Oostkust 6 uur vroeger ten opzichte van Belgie, waardoor we ruim de tijd hebben om met de bus doorheen de hoofstad van de USA naar ons hotel Crowne Plaza te rijden. Na het inchecken is iedereen vrij en verkennen we even de buurt. Deze stad is precies op de tekentafel ontworpen. Alle straten liggen er haaks en zijn opeenvolgend genummerd. De hoofdstraten volgens de windrichting (East, South, North, West) en de zijstraten volgens nummer. Onmogelijk hier verloren te lopen. De simpele logica is blijkbaar typisch Amerikaans. Na het avondmaal en een gezelige babbel met de anderen, trekken we naar onze kamer. Er wacht ons morgen reeds een lange en zware dag.


Dag 2 - woensdag 22/05/2002: Washington DC
Na het ontbijt rijden we met de bus naar het Witte Huis dat zich slechts enkele straten van het hotel bevindt. Een wandeling tot aan de sterk bewaakte omheining geeft een prachtig zicht op de ambtswoning van de president. Even later zetten we onze tocht verder en rijden naar Mount Vernon en bezoeken er het uitgestrekte landgoed waar George Washington van zijn 22ste tot aan zijn dood woonde. Na een lichte maaltijd in de herberg Mount Vernon Inn verlaten we het landgoed en houden een korte stop in Alexandria, een charmante voorstad van Washington met tal van kleine shops en restaurants in de kleine visserhaven. De volgende halt is aan het Arlington National Cemetery, een immens militair kerkhof op de groene hellingen van Virginia, waar onder andere John en Jackie Kennedy begraven liggen. We zijn er tevens ook getuige van de aflossing van de wacht bij de “Tomb of the Unknows” (graf van de onbekende soldaat), dat dag en nacht bewaakt wordt door elite-mariniers en het een eer vinden deze taak te mogen vervullen. Nadien rijden we terug de stad in en bezoeken er het Lincoln Memorial, gebouwd ter ere van de in 1865 vermoorde president. Dit gebouw staat aan het uiteinde van de Mall, het eigenlijke groene centrum van de stad waarlangs zich de meeste openbare gebouwen en belangrijkste musea bevinden. Aan het andere uiteinde bevindt zich het Capitool. Daarna wandelen we doorheen het Korean War Memorial Monument en ook het Vietnam War Merorial Monument. Beiden herinneren ons aan de vele gesneuvelden van deze twee oorlogen. Het wordt avond en hoog tijd om de vele hongerige magen te stillen in het bekende Italiaanse restaurant Buca di Bepo, waar we worden vergast op een uitgebreide maaltijd in Napolitaanse sfeer. Niet te laat echter, want morgen rest ons een zware en lange dag.


Dag 3 - donderdag 23/05/2002: Washington DC - New York
Deze morgend extra vroeg uit de veren. We willen met de groep een bezoek brengen aan het Capitool en hebben daarvoor individuele toegangsbewijzen nodig. Door de aanslag op de WTC torens op 11/9/2001, pas 6 maanden geleden, is men hier overal extra allert en worden enkel toegang verleend aan diegene die er persoonlijk om vraagt. Vandaar staan we voor 7 uur ’s morgens reeds in de rij om als eerste binnen te mogen. Doch het ticket is pas geldig om 11 uur, zodat we eerst nog ruim de tijd hebben voor een bezoek aan het beroemde Air & Space Museum, waar replicas te bekijken zijn van onder meer de “Spirit of St-Louis” of de capsule waarmee de landing op de Maan gebeurde. Een echte aanrader. Nadien begeven we ons opnieuw naar het Capitool, dat statig pronkt op Capitol Hill. Het gebouw (82 m hoog, 229 m lang, 107 m breed) herbergt de zetel van het Huis der Afgevaardigden en van de Senaat. Op de koepel staat een 6m hoog standbeeld van de vrijheid. De benoeming van de president van de Verenigde Staten heeft ook steeds plaats op de brede trappen van de hoofdingang. Eenmaal binnen worden we gescreend en dienen alles af te geven tot fototoestellen toe. Daarna begeven we ons naar de majestueuze raadszaal en aanhoren er een pleidooi tussen Democraten en Republikeinen. Het politieke hart van de Amerika. Eenmaal opnieuw buiten wandelen we nog even rond Capitol Hill en trekken rond de middag naar het station “Union Square”, waar we het middagmaal nuttigen en daarna aan boord gaan van de AMTRAK trein met bestemming New York. Tegen de avond komen we aan in het Penn Station te New York en nemen even later onze intrek in het Hotel Parker Meridien, in het hartje van Manhattan. Deze avond worden we vergast op een gala-diner in het beroemde restaurant Lundy’s, gevestigd in de buurt van het wereldberoemde Times Square en zijn vele lichtreklames die de gevels van de torenhoge wolkenkrabbers verlichten. Een avond om nooit meer te vergeten...



Dag 4 - vrijdag 24/05/2002: New York
De dag begint met een ontbijtbuffet op de hoogste verdieping van het hotel, 45 etages boven de begane grond. Het uitzicht is adembenemend als je beneden de kleine auto’s ziet rijden en dan nog moet opkijken naar meerdere gebouwen die nog ver boven ons reiken. Tevens hebben we een prachtig zicht over Central Park, de 340 ha grote “groene long” van de stad. Na het ontbijt rijden we met de bus richting 5th Aveneu en brengen een bezoek aan de Empire State Building. Na de aanslag op de WTC torens, is dit gebouw opnieuw het hoogste van de stad en heb je er van op de 86ste etage, 320 m boven de begane grond, een grandioos zicht over de stad die als bijnaam “The Big Apple” kreeg. Terug op de begane grond doorkruisen we met de bus onder meer de wijken Manhattan, Alphatown (Far East Village), Greenwich Village, Soha, Little Italy, Chinatown en houden dan halt te South Street Seaport. Hier schepen we in in de speedboat “The Beast” voor een ultrasnelle rondvaart doorheen de haven tot aan het Statue of Liberty (vrijheidsbeeld). Van hieruit heb je ook een heel mooi uitzicht op de skyline van de stad met haar vele wolkenkrabbers op een relatief klein stuk grondgebied. Na de spectaculaire rondvaart nemen we de lunch in Pier 13, een tot shoppingcenter omgebouwde havenloods met tal van winkeltjes en restaurantjes. Een uurtje later bezoeken we ground zero, de plaats waar de Twin Towers stonden van het World Trade Center. Zelfs 6 maanden na de aanslagen merk je hier pas welke ravage werd aangericht en zie je aan de vele foto’s, sjaaltjes, vlaggetjes en andere soorten van aandeken hoeveel slachtoffers er vielen en de nabestaanden en/of symphatisanten hun eerbetuigingen achterlaten. Via een tijdelijke schans kan je tot boven de krater wandelen en de naamlijsten lezen van de vermisten. Hier heerst een innige stilte van rouwende mensen, net een bedevaartsoord. Alle  omliggende straten zijn erg beschadigd van het neergestort puin, waardoor het erg moeilijk wandelen is naar de nabijgelegen Wall Street, het financiele hart van de stad en wellicht ook van de Verenigde Staten. In deze buurt staat ook het Flatiron Building, het eerste met een lift uitgerust flatgebouw in New York dat al gauw deze bijnaam kreeg vanwege zijn strijkijzervorm. Stillaan wordt het tijd om terug te keren naar het hotel, waarna we een lekkere ribeye steak gaan eten in de buurt van Times Square. Daarna nog wat lekker kuieren doorheen deze buurt en genieten van de sfeer in de mooi verlichte straten vol van neonreklame. New York is daadwerkelijk een unieke stad.


Dag 5 - zaterdag 25/05/2002: New York
Vandaag staat er eerst een rit naar de wijken van Uptown en Midtown op het programma, zoals Upper West Site, Harlem, Grand Central Station, enz. Eerst brengen we een bezoek aan de Columbia University, één van de meest befaamde van het land. Daarna rijden we langsheen het United Nations Headquarters, het gebouw waarin elk land van onze wereld is vertegenwoordigd. Even verderop doorkruisen we “The Bronx”, een berucht district van New York omwille van zijn crimineel en kansarm verleden. Hier bevindt zich het beroemde Yankee Stadium, vermaard om zijn grootse baseball-team. Na een wandeling doorheen het mooie Greenwich Valley, een dorpje gesticht door de eerste Engelse kolonisten in 1696, rijden we opnieuw richting Central Park en houden er halt aan het beroemde Dakota Building, het gebouw waar destijds John Lennon werd vermoord en nog steeds erg gegeerd is bij beroemdheden om er te wonen. Van hieruit wandelen we Central Park binnen en houden er een gezellige picknick. Dit park is voor elke inwoner van de stad een tuin om zijn of haar vrije tijd door te brengen. De één al zonnebadend, de ander in het vertonen van kunstjes op hun rollerscates. Nergens tref je zulk een grote verscheidenheid aan rassen en culturen aan als in dit immens park. Deze namiddag zijn we vrij en wandelen we onder meer langsheen 5th Avenue, befaamd om zijn (dure) merkwinkels. Hier treffen we ook het Rockefeller Center aan, bekend om zijn jaarlijkse enorm grote kerstboom en schaatsbaan die er met Kerstmis wordt aangelegd. Na nog enkele stops aan musea, winkels en kathedralen keren we terug naar ons hotel. Deze avond dineren we opnieuw op Times Square en vertoeven er hoog boven de grond in het restaurant “The View”, waar de 45ste etage om het half uur compleet rond zijn as draait en je een uniek uitzicht krijgt over de New York Skyline. Onze laatste dag te New York zit er bijna op.



Dag 6 - zondag 26/05/2002: New York – Buffalo - Brussel
Onze laatste dag wordt wellicht de zwaarste van de hele reis. Om 5 uur reeds uit de veren en richting luchthaven voor de vlucht met bestemming Buffalo. Na anderhalf uur vliegen landen we en zetten met de bus koers richting de grens met buurland Canada voor een bezoek aan de Niagarawatervallen. Omdat we voor het beste zicht en een ronvaart met de boten ons op Canadees grondgebied dienen te begeven, moeten we eerst doorheen de zwaar bewaakte grenscontrole. Even later varen we met de “Maid of the Mist” op het erg onstuimige water en trotseren er de enorme nevel afkomstig van de breedste watervallen ter wereld. Na de boottocht begeven we ons naar de Skylon Tower waar we vanop 236 m hoogte een prachtig uitzicht hebben op de watervallen en de wijde omgeving. Hier nuttigen we ook het middagmaal. Een uurtje later rijden we opnieuw met de bus Amerika binnen en nemen te Buffalo opnieuw de vlucht naar New York JFK. Hier is het even wachten op onze vlucht terug huiswaarts. Het was een mooie, vermoeiende maar een unieke reis.


Dag 7 - maandag 27-05-2002: Brussel
Aankomst te Zaventem. Het normale leven gaat weer zijn gang…