FLORIDA: 17 september t/m 2 oktober 2004

Schema:
We boekten via het reisbureau
Reisagentschap Spillemaecker een 14-daagse rondreis doorheen Florida. Deze formules worden aangeboden door Whings & Wheels en omvatten voorgeboekte hotelovernachtigen, een routeplan en een huurauto van Alamo. Wij namen ook nog elks een toegangspas voor de parken, wat voordeliger is als je er meerdere wil bezoeken. Voor onze vluchten kozen we Amercican Airlines, de meest voordelige maatschappij. Maaltijden zijn niet inbegrepen, maar in de VS heb je hiervoor een ruim aanbod. Na nog enkele goede reisgidsen en wegenkaarten te hebben aangeschaft, waren we klaar voor vertrek.


Vrijdag 17-09-2004: Brussel-Orlando
Na een lange, maar goed verlopen vlucht landen we rond 20 uur in Orlando. We halen onze huurauto op, een
Pontiac Montana, en rijden naar ons eerste hotel in Orlando Holiday Inn Mercado. In het donker is het wel even wennen aan de Amerikaanse wegen en bewegwijzering, maar na een half uurtje waren we reeds ter plaatse. Gauw de bagage naar de kamer en op zoek naar een restaurant om wat te eten. Het is dan ook vlug laat en kruipen op tijd onder de wol.


Zaterdag 18-09-2004: Orlando
De eerste dag in Orlando hadden we een bezoek aan
EPCOT gepland, één van de 5 Disney parken. EPCOT bestaat uit twee delen: Het eerste is Future World, waar je in diverse paviljoenen de laatste snufjes vindt op gebied van electronica en kan genieten van de volgende leerrijke attrakties: Mission Space, je neemt plaats in een ruimteschip en ondergaat een complete ruimtereis. Spaceship Earth, waar je een virtuele reis maakt van het onstaan van de Aarde tot op heden. Test Track, een circuit waar je in een bolide alle testen ondergaat waaraan auto’s onderworpen worden en je uiteindelijk tegen een snelheid van 60 miles over de baan scheurt. Imagination, waar je in 3D-films je verbeelding kan laten genieten. The Living Seas, een echte stad diep in de oceaan. Universe of Energy, een virtuele tocht op zoek naar diverse vormen van energie en The Land, een boottrip waar je alle soorten voedingsbronnen van de Aarde te zien krijgt. Het tweede deel is World Showcase, waar 11 landen met je hun boeiende cultuur willen delen via attracties, shows, winkels, restaurants en veel meer. Na deze eerste dag vinden we de Amerikaanse pretparken van een totaal andere orde dan wat we in Europa gewoon zijn en kunnen ons de volgende dagen dus nog lekker uitleven.


Zondag 19-09-2004: Kennedy Space Center
Vandaag rijden we via de 528 naar de Oostkust en bezoeken er het
Kennedy Space Center, op een uurtje rijden van Orlando. Het bezoek ter plaatse voorziet onder meer begeleide busrondritten, die je via de inmense montagehal, erg beschadigd door de recente orkaan Frances, naar het oberservatieplatform rijden, in de buurt van het lanceerplarform van de ruimteveren. Je kijkt er uit op een enorm terrein waarvan diverse tuigen naar de ruimte vertrokken en de bouwwerken één geheel vormen met de natuur en haar bewoners. Vervolgens rij je verder naar het Apollo/Saturn V Center, waar je eerst vanuit het origineel vluchtcentrum kan genieten van een natuurgetrouwe lancering van deze enorme raket op een reuzenscherm. Daarna treedt je binnen in de hal waar een originele 111 meter lange Saturnus raket ligt, waarmee men destijds de reis naar de maan ondernam. Je moet het zien om te geloven hoe die enorme tuigen in de jaren ’60 reeds van de grond los kwamen. Terug in het Visitor Complex kan je meer dan 16 sites bezoeken over alles wat de ruimtevaart te bieden heeft. Je vindt er onder meer een toegangkelijke kopie van het ruimteveer op ware grootte. Zeker niet te missen is het IMAX Theater waar je de lancering kan meevolgen van één van de Space-Shuttles op een scherm van 21 meter. De Rocket Garden bevat de verschillende types raketten van eerdere ruimtereizen. Het Astronaut’s Memorial eert hun die tijdens ruimte-expedities om het leven kwamen. Verder vind je hier nog tal van bezienswaardigheden en gaan we via de Space Shop terug naar de wagen. Een leerrijke dag zit erop en we rijden terug naar Orlando. Nog voldoende tijd om een wandeling te doen langs de Universal Boulevard, met zijn vele winkelcentra en eetgelegenheden.


Maandag 20-09-2004: Orlando
Deze dag staat een bezoek aan
Universal Studios gepland. Dit park bestaat uit twee delen; Islands of Adventure, vol met rollercoasters, wildwaterbanen en andere attracties en Universal Studios Florida, vol van attrakties op basis van verschillende bekende filmen. De sets zijn prachtig nagebouwd en je hebt het idee dat je deel uitmaakt van de film. Zoals b.v. de nieuwste set van Revenge of The Mummy, waar je in een rollercoaster met hoge snelheid voorwaarts, achterwaarts en al vallend door gangen van de tempel raast. Op de set van Twister kom je midden in een tornado terecht met veel water, vuur en natuurlijk wind. Bij de set van Earthquake krijgen we eerst uitleg over de special effects, waarna we in een metro stappen om vervolgens in een aardbeving terecht te komen. Andere bekende filmattracties zijn o.a. Jaws, Men in Black, Back to the Future, Terminator 2 en Shrek. Deze laatste twee mag je absoluut niet missen, mooie 3-D en 4-D effecten afgewisseld met live-stunts. Dit park is echt een must met tientalle attrakties, filmen, shows of bezienswaardigheden voor jong en oud.


Dinsdag 21-09-2004: Orlando
Vandaag kiezen we voor
Magic Kingdom, het hoofdpark van Disney World. Van de enorme parking brengt een monorail je tot aan de ingang. Er is hier ontzettend veel te zien en te beleven. Vanuit Main Street USA (hoofdstraat) kom je terecht in de verschillende landen, elks verschillende themaparken. Op het einde van Main Street USA staat het schitterend Cinderella Castle. De 4 landen zijn Adventure Land (Jungle Cruise, Pirates of the Caribbean), Frontier Land (Big Thunder Mountain Railroad, Tom Sawyer Island, Diamond Horseshoe Jamboree, Splash Mountain), Fantasyland (Mad Tea Party, It’s a Small World, Ride to Tomorrowland, Mickey’s Starland), en Tomorrowland (Space Mountain, Stich's Great Escape, GP Cars, Walt Disney World Railroad). Een groot aantal atracties werden in de loop der jaren vernieuwd en/of aangepast aan de moderne techniek. Disney vierde namelijk het 25 jarig bestaan van Disneyworld, dus aan nieuwe shows ontbrak het niet. Wij besloten om buiten een drietal atrakties het rustig aan te doen en liepen lekker door het park en genoten van al het moois en de bekende Disney lokaties. Op elk plekje in het park tref je verschillende animatie aan, steeds getint met een vleugje muziek van Disney. Aan het eind van de dag gaan we naar Main Street om de parade bij te wonen, prachtig om al de verschillende Disney figuren zo voorbij te zien komen. Met een ferry steken we opnieuw het meer over richting parking. Die avond ontmoeten we ook nog onze vriend Pieter, een inwoner uit ons dorp en nu geruime tijd werkend in Orlando. Deze gezellige babbel is een mooi einde om de dag af te sluiten.


Woensdag 22-09-2004: Orlando
De laatste dag in Orlando brengen we door in
SeaWorld. Dit park is erg rustgevend en naast de vele shows die op vaste tijdstippen plaatsvinden kan je er erg veel bekijken en enkele toffe attrakties beleven. Uiteraard willen we als eerste naar de Shamu Adventure Show, een prachtig spektakel met de enorme orka's. Bij deze show moet je wel oppassen om niet te dichtbij het enorme basin te gaan zitten. De kans dat je dan nat word is zeer groot. Andere shows zijn Clyde en Seamore, met verschillende zeeleeuwen, en Key West Dolphin Fest, een schitterende show met dolfijnen en zwarte walvissen. Andere shows, die heel de dag vrij te bezoeken zijn, zijn o.a.: Shark Encounter, in een glazen tunnel onder water zie je haaien boven je zwemmen; Wild Arctic, een tochtje langs de ijsberen, walrussen, e.v.a; Penguin Encounter, vele soorten pinguins in een hal met echte sneeuw; Dolfin Cove, een grote vijver met dolfijnen waar het mogelijk is om de dieren te voederen, aan te raken en onder het wateroppervlak te bewonderen; Manatee Rescue, deze laatsten in hun soort worden hier beschermd. Ook heeft dit park super attrakties en een ritje met de rollercoaster Kraken en de wildwaterbaan Journey to Atlantis mag niet ontbreken. Onze tijd in Orlando zit er bijna op en we keren terug naar het hotel. Vanovond hebben we nog een ontmoeting met mijn Amerikaanse vriend Larry, net als ik een voormalige matroos bij de marine. Na het gezamelijk diner maken we ons klaar om morgen onze tocht doorheen Florida verder te verkennen.


Donderdag 23-09-2004: Orlando – St.Petersburg
We hebben heel de dag om de 110 mls (180 Km) lange rit via de hwy 4 south en de hwy 27 south naar St.Petersburg te ondernemen en hebben dus tijd zat. Zeker omdat het geplande bezoek aan het park
Cypres Gardens wegens onderhoudzaamheden moet worden afgelast. We besluiten dan maar om naar de stranden van Clearwater Beach te rijden en daar een rustige namiddag door te brengen. Na een leuke strandwandeling rijden we naar ons hotel Holiday Inn Marina Cove te St.Petersburg, gelegen aan de baai van Tampa en met een prachtig zicht op de enorme Sunshine Skyway Bridge, een uniek staaltje bouwkunst. Na het inchecken een duik in het zwembad en lekker luieren. Morgen gaan we op verkenning in de stad.


Vrijdag 24-09-2004: St.Petersburg
Na het ontbijt rijden we naar het centrum en brengen er eerst een bezoekje aan het
Salvador Dali Museum, waar een grote verzameling kunstwerken van deze Spaanse schilder worden tentoongesteld. Niet dat we plots liefhebbers van deze kunstvorm geworden zijn, maar de toegangsprijs zit toch in onze toegangspassen en wat niet is kan nog komen, nietwaar? Vervolgens rijden we verder naar de Pier, een omgekeerd kegelvormig gebouw dat zich een eind in de baai bevindt en een grote trekpleister is van de stad. Kleine busjes brengen je gratis tot aan de ingang, waarna je gezellig kan shoppen in de vele winkeltjes, een bezoek brengen aan het aquarium of genieten van het uitzicht over de stad vanop het dak van dit gebouw. Nadien trokken we de stad in en bezochten er onder meer het Museum of History, waar je voornamelijk een klare kijk krijgt op de geschiedenis van de comerciële luchtvaart. In de namiddag reden we even naar Sunken Gardens, een grootse tuin met honderden soorten bloemen en planten en diverse vogelsoorten. Onze dag zat er weer op en we reden terug richting hotel.


Zaterdag 25-09-2004: St.Petersburg - Naples
Deze rit van 160 mls (260 Km) ging over de enorme
Sunshine Skyway Bridge via de 41 naar Sarasota richting Fort Meyers en Naples. Alhoewel er vandaag diverse stops op het programma staan (John Ringling Museum, Asolo Theater, Circus Museum), besluiten we om meteen door te rijden naar ons hotel Quality Inn Gulfcoast te Napels, omdat de orkaan Jeanne op komst is en we zeker willen zijn dat onze vooraf geboekte kamers niet zouden worden doorverhuurd. Onderweg zien we nog de schade van de vorige orkaan Charley die hier over trok. Wat we vreesden is bijna waarheid en we hebben nog net twee kamers. Ze zijn wel niet aangepast, maar omwille van de volksverhuizing wegens de komende orkaan, hebben we geen keuze en zijn al tevreden binnen te zitten. Koortsachtig volgen we de journaals op de verschillende tv-stations, want rond middernacht zou Jeanne de Oostkust van Florida bereiken. Tegen de avond merken we al dat het wolkendek dichtslibt en de wind begint aan te wakkeren. We zitten wel op een relatief veilige afstand van het oog, maar je weet maar nooit. Er wacht ons een bange nacht.


Zondag 26-09-2004: Naples
Na een nacht van hevige regenval en fikse wind begint bij dageraad de storm te luwen. Tegen de middag breekt de zon weer door de wolken en merk je buiten enkele grote plassen water, afgebroken takken en omgewaaide borden niets meer van het natuurgeweld. Ergens hebben we enorm veel geluk gehad, want de orkaan kwam ter hoogte van Cape Canaveral aan land en trok onder meer via Orlando verder over land. Had dit een week vroeger gebeurd, waren onze bezoeken gedurende de eerste dagen in Orlando letterlijk in het water gevallen. De parken waren ginds nu allemaal gesloten, duizenden zaten zonder electriciteit, straten stonden blank, gebouwen beschadigd. We beseften dat we door het oog van de naald waren gekropen. Omdat het weer het nog niet toeliet om terug naar Fort Meyers te rijden voor het bezoek aan onder meer
Edison Winter Home en de Waltzing Waters, maken we maar van de nood een deugd en brengen we een bezoek aan de enorme shopping center Fifth Aveneu Mall. In de late namiddag was van de storm niets meer te bespeuren, zodat we de komende dagen terug de reis volgens plan kunnen afwerken.


Maandag 27-09-2004: Naples – Key West
Omdat we vandaag de langste trip voor de boeg hebben van 255 mls (410 Km) staan we extra vroeg op, ontbijten en verlaten Naples via de 41 South. Al gauw rijden we doorheen de
Everglades, een enorm beschermd moerasgebied. Na ongeveer 50 miles bereikten we het Miccosukee Indian Reservation waar we op ontdekking gingen in het park van de Everglades. Jammer genoeg had men hier nog niet de boten uit hun veilige schuilplaats voor de storm gehaald zodat we verder reden tot Gator Park. Hier maakten we tijd voor een tocht met een airboat door het moeras en woonden een alligator wrestling-show bij. Eén nadeel waren de vele muggen die in ons een lekkere prooi zagen en we nog verscheidene dagen nadien last van hadden. We vervolgen onze weg en houden halt te Homestead voor de lunch. Een uurtje later rijden we richting Key Largo, de upper key's, en verder via hwy 1 over de vele eilanden (key's) naar het meest zuidelijke punt van Florida (en de U.S.A.), Key West. De verbinding tussen al deze eilanden is middels de 'overseas highway', lage bruggen vlak boven het water. We stoppen even bij de langste van deze bruggen, de 7-miles-bridge. Naast deze nieuwe brug kun je ook nog een gedeelte van de oude verbinding zien liggen, welke bestond uit een spoorverbinding. Aangekomen in Key West nemen we meteen onze intrek in ons hotel Holiday Inn Beachside. Na een drankje aan het zwembad, rijden we met de wagen naar het centrum, verkennen eerst even de omgeving en parkeren er onze wagen in de buurt van Mallory Square. We kiezen om tijdens het dineren hier te genieten van de niet te missen zonsondergang en zoeken een terrasje op de kade van het plein. Hier maken ze elke dag weer een feest van en verzamelt iedereen zich op Mallory Square om hiervan te genieten. Tijdens het wachten worden de mensen vermaakt door de vele straatartiesten die een graantje meepikken van de vele toeristen. Na het schouwspel genieten we nog een poosje van de gezellige drukte in de smalle straatjes van Key West en rijden we terug naar het hotel. Het was een lange vermoeiende maar zeer boeiende dag.


Dinsdag 28-09-2004: Key West
We doen het rustig aan vandaag, nemen na het ontbijt de auto tot in het centrum en laten hem lekker staan. Heerlijk slenteren en winkelen in Duval Street, de belangerijkste straat van
Key West en waar Highway 1 ten einde loopt, te merken aan het bord ‘0 miles’. Duval street loopt van Mallory Square recht doorheen het hart van het stadje tot aan de andere zijde van het eiland waar zich het Southernmost Point bevindt. Deze plaats is het uiterste zuiden van de VS en ligt slechts op 90 mls van Cuba. Ook een kort bezoekje aan het plaatselijk kerkje St.Paul’s mocht niet ontbreken Na het slenteren door de drukke straat met vele winkeltjes, komen we opnieuw aan de kade van Mallory Square en zien we dat een cruiseschip zich heeft aangemeerd en er behoorlijk het zicht belemmerde voor het aanschouwen van de ‘sunset’. De talrijke shops in deze buurt waren uiteraard blij met de honderden toeristen die ontscheepten en nieuwsgierig op souveniersjacht gaan. Wederom dineren we op de kade en genieten nogmaals van het spektakel dat de zonsondergang biedt. Daarna terug naar het hotel om er een lekker glaasje bier te drinken zonder dat we nog hoeven met de auto te rijden. Deze mooie dag is er een om nooit te vergeten…


Woensdag 29-09-2004: Key West - Miami
We vangen onze laatste rit aan richting Miami, een afstand van 170 mls (275 Km). Via de hwy 1 rijden we weer over de bruggen en stoppen even voorbij Key Largo aan het
Coral Castle, een bouwwerk geheel opgetrokken uit duizenden schelpen en gerealiseerd door één man. Net terug in de auto krijgen we een tropische regenbui op ons dak en stoppen voor alle veiligheid even langs de weg. Een prima gelegenheid om de vliegtuigmaatschappij te bellen, die vroegen om 72 uur voor de terugreis de vlucht te bevestigen. Na een minuutje of vijf is de bui over en schijnt opnieuw de zon. We zetten onze weg verder en komen Miami binnen. Het wordt alsmaar drukker en besluiten omwille van die drukte rechtstreeks naar het hotel te rijden. Dit bevindt zich op Miami Beach en als je de voor het eerst in deze grootstad je weg moet zoeken, is het wel even opletten geblazen. Het is ook even schrikken als we merken dat ons hotel Ramada Plaza Marco Polo zich helemaal aan de andere kant van de 20 Km lange Collins Avenue op Miami Beach bevindt. Iets later dan gedacht komen we er aan, checken in en gaan een lekker glaasje drinken aan de bar van het zwembad, net aan het strand. We hebben vanavond trek in iets lekkers en vragen aan de infobalie van het hotel om advies. De Nederlandse employee raadt ons een gekend seafood restaurant aan, niet ver van het hotel. Een uurtje later zitten we lekker te tafelen in de omgeving van de haven en genieten van onze eerste avond in Miami.


Donderdag 30-09-2004: Miami
Onze voorlaatste dag willen we kalm aan doen en rijden eens naar het zuidelijk deel van
Miami Beach. Dit stadsgedeelte heeft meer moderne hotels en bredere stranden dan waar we vertoeven in Noord Miami Beach. Ook tref je hier de typische Art Deco gebouwen aan, die je herinneren aan vroegere tijden. We zijn hier echter vlug uitgekeken en rijden verder naar het befaamde stadsgedeelte Coconut Grove, een levendige buitenwijk langs de baai met gezellige winkeltjes, clubs, openluchtcafés en theaters. Deze wijk bestond al voordat Miami onstond. Uiteraard biedt deze stad nog veel meer bezienswaardigheden zoals het in Italiaanse stijl opgezette Vizcaya Paleis, het Museum of Sience, het Space Transit Planetarium en het Miami Seaquarium (één van eerste zeeparken), maar we besluiten om in de late namiddag terug naar het hotel te rijden en ons voor te bereiden op de terugreis. Morgen wacht ons nog een vermoeiende dag.


Vrijdag 01-10-2004: Miami – Brussel
Vroeg uit de veren, want we moeten via de I95 naar de
Miami International Airport en vrezen in de ochtendspits te zitten. Het is enorm druk op de ring maar het verkeer in de VS is veel rustiger dan in Europa, zodat we een half uurtje later onze huurauto kunnen inleveren. Een uurtje later is ook onze bagage ingechekt en kunnen we rustig nog iets eten voor we inschepen. Om 13:30 uur stijgt ons vliegtuig op en denken we met weemoed aan de voorbije 14 dagen in het mooie Florida. Het was een avontuurlijke reis, maar een om nooit meer te vergeten !


Zaterdag 02-10-2004: Brussel
Aankomst te Zaventem. Het dagelijkse leven gaat weer zijn normale gang…